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    Descubren nuevas propiedades del “quitón” en programa de la Facimar

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    El molusco tiene un alto potencial para su uso en agricultura, biomedicina, farmacéutica y cosmética. Este nuevo aporte científico a favor de la sociedad tuvo su origen en la Facultad de Ciencias del Mar de la UAS.

    Una pregunta constante por parte de la sociedad para la ciencia, es y seguirá siendo: ¿cómo se aplica la investigación en la vida cotidiana? Esta misma pregunta, nosotros como científicos, la repetimos una y otra vez en simposios, congresos y reuniones. Muchas veces resulta complicado enlazar la investigación científica con problemas inmediatos de la sociedad. Por ejemplo, mi línea de investigación, enfocada a ecología de plantas busca promover la conservación de la naturaleza y prevenir el cambio climático. En este sentido, los beneficios de mis publicaciones, y la de mis colegas, muchas veces se traduce en resultados intangibles para la sociedad, y por ende incomprendidos.

    Por lo antes mencionado, cuando leí la publicación realizada por el Doctor Omar H. Ávila-Poveda, quedé sumamente impresionado y quise compartir con ustedes esta información. Como ustedes recordarán, en una publicación de Son Playas, el Dr. Omar explicó en qué consiste su línea de investigación, la cual desarrolla en la Facultad de Ciencias del Mar, de la Universidad Autónoma de Sinaloa. De manera resumida, él y su equipo trabajan con una especie de molusco, muy frecuente en las costas del Pacífico mexicano, conocido como cucaracha de mar o quitón (su nombre científico es Chiton articulatus). Los estudios aspectos reproductivos, alimenticios, anatómicos y el uso que le dan las personas, entre otros. Su proyecto lleva por nombre “Proyecto Quitón del Pacífico Tropical Mexicano”.

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    Quitón Lengua de Perro (Chiton articulatus). Foto: Francisco Farriols Estrada/Plataforma Naturalista.

    Durante una de sus investigaciones que consistía en aislar una proteína de estos moluscos, conocida como quitina (estructura química utilizada en gran medida por la industria de los alimentos, como aditivo), el Dr. Omar envió cierto número de “cucarachas de mar” a un grupo de expertos en Turquía, quienes obtendrían dicha proteína. Sin embargo, en los trabajos de aislamiento de la quitina, los investigadores encontraron algo de lo más interesante.

    El proceso para obtener la quitina consiste en sumergir en ácido clorhídrico dos partes del quitón: las placas y el manto (Figura 1), esto con la intención de descomponer todos los componentes orgánicos de las estructuras, excepto la quitina. Sin embargo, los investigadores quedaron sorprendidos al observar que se formaba algo parecido a un hidrogel (compuesto químico capaz de absorber grandes cantidades de agua). En un principio consideraron que el proceso se había hecho mal, de modo que lo repitieron con otro individuo y notaron que obtenían lo mismo.

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    Figura 1. Partes de la cucaracha de mar y proceso para formar el hidrogel. Modificado de Shaw (2007) y Çakmak y colaboradores (2022).

    Los investigadores hicieron pruebas sobre dicho hidrogel, para describir sus características y posible uso. Ellos probaron aspectos de toxicología, capacidad de retención de agua, tolerancia a altas temperaturas y a la rehidratación, entre otras. Aunado a que las pruebas demostraron que este hidrogel tiene un alto potencial para su uso en agricultura, biomedicina, farmacéutica y cosmética, el hecho de que se forme de manera natural y relativamente rápido, le da una ventaja sobre los otros hidrogeles del mercado.

    Otro dato relevante es que los investigadores hicieron pruebas sobre diferentes especies de cucharas de mar (una europea y otra sudamericana) y ninguna tuvo la capacidad de formar dicho hidrogel, al parecer es una característica única de las cucarachas del mar del Pacífico Mexicano.

    El Dr. Omar nos comenta que este hidrogel tiene un futuro prometedor con relación a su producción debido a que para su formación se utiliza el material que se suele desechar (placas y manto) por parte de los consumidores, quienes sólo aprovechan el “pie” del animal (Figura 1). En este sentido, podría ser un ingreso extra para las personas que lo extraen.

    Evidentemente, el aprovechamiento de este molusco, así como de este nuevo hidrogel, debe realizarse de forma sustentable. Por lo cual, el “Proyecto Quitón del Pacífico Tropical Mexicano” buscará la inclusión de esta especie de “cucaracha de mar” en la Carta Nacional Pesquera y en la Carta Nacional Acuícola, con la intención de evitar la sobreexplotación

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    Ejemplares de quitón. Foto: Max Roberts/Plataforma Naturalista.

    Sobre el autor

    Francisco Amador Cruz es especialista en ecología de plantas y estudiante del Doctorado en Ciencias en Biosistemática, Ecología y Manejo de Recursos Naturales y Agrícolas (BEMARENA) de la Universidad de Guadalajara.

    Referencias

    Çakmak E, Koc-Bilican B, Avila-Poveda OH, Karaduman T, Cansaran-Duman D, Williams ST, Kaya M. 2022. Discovery of protein-based natural hydrogel from the girdle of the ‘sea cockroach’ Chiton articulatus (Chitonida: Chitonidae) PeerJ 10:e13386 https://doi.org/10.7717/peerj.13386. Shaw, J.A. 2007. Biomineralisation processes in the radula teeth of the chiton Acanthopleura hirtosa (Mollusca: Polypacophora). Tesis de doctorado. Universidad de Murdoch, Australia.

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